Alzheimer: O que é esta doença?

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Alzheimer

A doença de Alzheimer é uma doença cerebral progressiva e irreversível que destrói lentamente a memória e o pensamento e, eventualmente, a capacidade de realizar as tarefas mais simples. Na maioria das pessoas com a doença, os sintomas do tipo tardio aparecem pela primeira vez em meados dos anos 60. A doença de Alzheimer de início precoce ocorre entre os 30 e os 60 anos de idade e é muito rara. A doença de Alzheimer é a causa mais comum de demência entre os adultos mais velhos.

A doença tem o nome do Dr. Alois Alzheimer. Em 1906, o Dr. Alzheimer notou mudanças no tecido cerebral de uma mulher que tinha morrido de uma doença mental incomum. Seus sintomas incluíam perda de memória, problemas de linguagem e comportamento imprevisível. Depois que ela morreu, ele examinou seu cérebro e encontrou muitos aglomerados anormais (agora chamados de placas amilóides) e emaranhados de fibras (agora chamados de emaranhados neurofibrilares ou tau).

Essas placas e emaranhados no cérebro ainda são considerados algumas das principais características da doença de Alzheimer. Outra característica é a perda de conexões entre as células nervosas (neurônios) no cérebro. Os neurônios transmitem mensagens entre diferentes partes do cérebro, e do cérebro para os músculos e órgãos do corpo. Acredita-se que muitas outras alterações cerebrais complexas também desempenham um papel na doença de Alzheimer.

Este dano parece inicialmente ocorrer no hipocampo, a parte do cérebro essencial na formação de memórias. À medida que os neurônios morrem, outras partes do cérebro são afetadas. Na fase final da doença de Alzheimer, os danos são generalizados e o tecido cerebral encolheu significativamente.

Quantos americanos têm doença de Alzheimer?

As estimativas variam, mas os especialistas sugerem que até 5,5 milhões de americanos com 65 anos ou mais podem ter Alzheimer. Muitos mais menores de 65 anos também têm a doença. A menos que o Alzheimer possa ser efetivamente tratado ou prevenido, o número de pessoas com ele aumentará significativamente se as tendências populacionais atuais continuarem. Isto porque o aumento da idade é o mais importante factor de risco conhecido para a doença de Alzheimer.

Como é a doença de Alzheimer?

Os problemas de memória são geralmente um dos primeiros sinais da doença de Alzheimer, embora os sintomas iniciais possam variar de pessoa para pessoa. Um declínio em outros aspectos do pensamento, como encontrar as palavras certas, problemas visuais/espaciais e dificuldades de raciocínio ou julgamento, também pode indicar os estágios iniciais da doença de Alzheimer. O comprometimento cognitivo leve (ICM) é uma condição que pode ser um sinal precoce de Alzheimer, mas nem todos com ICM desenvolverão a doença.

As pessoas com doença de Alzheimer têm dificuldade em fazer coisas do dia-a-dia como dirigir um carro, cozinhar uma refeição ou pagar contas. Podem fazer as mesmas perguntas vezes sem conta, perder-se facilmente, perder coisas ou colocá-las em lugares estranhos e achar até mesmo coisas simples confusas. À medida que a doença progride, algumas pessoas ficam preocupadas, zangadas ou violentas.

Quanto tempo pode uma pessoa viver com a doença de Alzheimer?

O tempo entre o diagnóstico e a morte varia – tão pouco quanto 3 ou 4 anos se a pessoa tiver mais de 80 anos quando diagnosticada, ou até 10 ou mais anos se a pessoa for mais nova.

A doença de Alzheimer está atualmente classificada como a sexta principal causa de morte nos Estados Unidos, mas estimativas recentes indicam que o transtorno pode estar em terceiro lugar, logo atrás da doença cardíaca e do câncer, como causa de morte para pessoas mais velhas.

Embora o tratamento possa ajudar a controlar os sintomas em algumas pessoas, atualmente não há cura para essa doença devastadora.

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